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—¡Atención! ¡Todos, por favor, guarden silencio!

20 de abril, miércoles por la mañana.

En el aula 2-A de la escuela preparatoria de la Academia Eimei, a la que me he acostumbrado a asistir, resuena una linda orden, probablemente con la mayor dignidad posible.

—¡Escuchen!… ¡Escuchen! Hoy tengo una gran noticia para todos ustedes. Hay muchas cosas de las que les debo informar, ¡así que hagan lo posible por escuchar! —la que dice esto y se aprieta las dos manos en el pecho es Nana-chan-sensei, la profesora asesora de la clase. No, por supuesto que ese no es su verdadero nombre, pero, como todo el mundo usa ese apodo, no me atrevo a llamarla de otra manera. Junto con su pelo esponjoso y su ropa de color pastel, siempre parece una estudiante universitaria.

Nana-chan-sensei toma una pequeña bocanada de aire para regular su respiración, estira el índice en diagonal y luego dice esto con un tono de voz alegre:

—¡Primero de todo, hay otro estudiante transferido que viene a esta clase!

—¡¿…?! —la sala bulle de emoción. La sorpresa y el deleite dominan el lugar en un instante… Pero eso está bien. Además de que las palabras «estudiante transferido» son unas que incondicionalmente hacen saltar el corazón, aquí en 2-A, justo la semana pasada, yo, Hiroto Shinohara, me transferí a la escuela. Tratándose de un nuevo estudiante por segunda semana consecutiva, el grado de rareza ha saltado dramáticamente.

—…

Pero, aun así, sentado en el fondo del aula, no cambio especialmente de color. Seguro, siempre ocurre que mi expresión no cambia, pero esta vez en especial no tengo motivos para sorprenderme. Después de todo, desde el principio sé quién está en la puerta.

—Fu, fu, fu. ¿No tienen curiosidad? ¿No están deseando que llegue?… ¡Lo entiendo! Entonces, no tiene sentido impacientarlos, ¡hagamos que venga enseguida! —Luego, con un tono alegre, levanta la mano izquierda y hace una señal al pasillo—: ¡Adelante!

—Sí —poco después, una voz serena y clara responde a la llamada. Al mismo tiempo, la puerta de la parte delantera del aula se abre sin hacer ruido.

El sonido de los pasos hace eco de una mujer: «toc, toc». Su aspecto esbelto es tan refinado que todo el mundo, independientemente del sexo, parece admirarla.

Y entonces… inclina la cabeza sin expresión alguna mientras se sacude su pelo sedoso y plateado con claridad.

—… Encantada de conocerlos. Mi nombre es Shirayuki Himeji. Hasta hace unos días, era miembro de la Academia Ouka del distrito tres, pero, debido a razones personales, he decidido trasladarme a la Academia Eimei. No se me da muy bien tratar con gente que no conozco, sobre todo con hombres, así que puede que haya veces en que sea grosera con ellos, pero no es que no me agraden… Así que agradecería que se lo tomaran con calma.

La chica que ha hablado hasta el final sin dudar mientras miraba a toda la clase es Shirayuki Himeji.

Sí, la estudiante transferida que se une a esta clase es, de todas las personas, ella. Es una chica de mi misma edad que se encuentra en la posición de mi «colaboradora» por una determinada razón. Suele llevar un uniforme de criada monótono, pero el de Eimei tampoco está mal.

… Nada mal.

Por supuesto, hay varias razones por las que Himeji se trasladó a Eimei desde la Academia Ouka del tercer distrito. La primera es simplemente porque es «una de los míos». Hace unos días, en un duelo a gran escala contra el cinco estrellas Seiran Kugasaki, Himeji se expuso al público para sostener mi maltrecho cuerpo. Teniendo en cuenta la situación en ese momento, esa acción parecería la mejor solución, pero en esta isla es básicamente imposible cooperar con estudiantes de otros distritos escolares. Por eso, necesitaba crear lo antes posible la apariencia de que puede ayudarme.

Sin embargo, en Academy Island, donde todo se determina por el número de estrellas, no es algo fácil de hacer solo porque uno quiere; transferir un estudiante significa transferir estrellas. Hay que pasar por un proceso tedioso de muchos pasos, incluyendo la solicitud de amparos y procedimientos especiales.

El hecho de que, aun siendo consciente de esto, la directora de la academia hiciera todo lo posible desde la oscuridad —o al menos haya hecho distintos arreglos— probablemente haya tenido que ver más con el evento que se viene.

«Bueno…, en realidad, si Himeji no se convertía en alumna de Eimei, hubiéramos tenido muchos problemas después. Es un inconveniente que no esté para darme asistencia a distancia, pero parece que Kagaya-san la sustituirá en ese aspecto».

Pienso tranquilamente en esas cosas mientras miro la figura de Himeji, que atrae un gran número de ojos curiosos hacia el podio. Seguro estarás pensando «qué exageración para la vida escolar», pero, aun así, lo mejor es estar en guardia. Aparte de los duelos, en los que nos enfrentamos por estrellas, hay muchas posibilidades de que mi mentira quede al descubierto en mi vida cotidiana.

Mentira. Sí, tengo una mentira.

Yo, Hiroto Shinohara, estoy diciendo una gran mentira que engaña a toda la Academy Island. Afirmo falsamente que mi rango, que es el estándar absoluto de evaluación en esta isla, es el pináculo de siete estrellas, cuando en realidad soy un pez pequeño que acaba de convertirse en dos estrellas recién después de ganar el duelo contra Kugasaki.

Es un poco complicado, e incluso el jefe ejecutivo de Academy Island, Masamune Saionji, está involucrado, por lo que, si se descubre, es una bomba que acabará con mi vida inmediatamente. No es broma.

Por eso, la agencia designada para proteger esta mentira —el equipo tramposo al que pertenecen Himeji y Kagaya— es una parte indispensable en mi vida.

«… Bueno, no hace falta que lo reitere…», me río para mis adentros.

Mientras lo hago y apoyo la mejilla en una mano, el bullicio de la clase va acelerando poco a poco. Algunos incluso se han levantado emocionados… Pero, bueno, supongo que no es descabellado que sea así. Al fin y al cabo, Himeji es una doncella de pelo plateado que ya ha ganado un gran número de fans solo por aparecer en el duelo. Como ya se sabe que está emparentada conmigo, hay una mirada inquisitiva que pasa entre nosotros, preguntándose qué tipo de relación tenemos.

—… Himeji, en el podio, pasa de ellos con una cara fría y les ofrece una reverencia silenciosa. Y, así, se le asigna un asiento especial junto a mí: en la última fila junto a la ventana. Himeji, que recibe instrucciones de Nana-chan-sensei, se dirige cuidadosamente hacia mí. Vuelve a doblar la cintura con cuidado frente a mí, relaja ligeramente la boca, y toma asiento.

—… ¡¡O-oooooooooooohh!!

… Siento que el corazón de algunas personas se ha disparado inmediatamente por el primer cambio de expresión que muestra, pero es molesto, así que lo ignoro todo.

—Ah. Y, por cierto, el evento anual intraescolar de la Academia Eimei, el Torneo de Selección del Distrito, se celebrará a partir de mañana. Los detalles se explicaron en la última asesoría, pero, para repasar, les daré una visión general…

La historia de Nana-chan-sensei continúa durante un rato después, pero parece que el impacto de la nueva alumna es demasiado fuerte como para que a nadie le entre en la cabeza.

—… ¡Es un placer conocerte, Shirayuki-chan! Soy Fuuka Tatara, la presidenta de esta clase —poco después de terminada la asesoría, ella es la que llama a Himeji antes que nadie.

Fuuka Tatara: una chica enérgica con una impresionante cola de caballo que rebota en su espalda. Cuando la conocí, se autoproclamó por adelantado la presidenta de la clase, pero parece que realmente se ha ganado el puesto.

—Ah… Eh… Sí. —Himeji, a quien le hablan de repente de forma amistosa, se queda congelada por un momento, como si estuviera sorprendida, pero finalmente deja escapar un suave aliento y devuelve una profunda reverencia—. Tatara-sama, ¿verdad? Encantada de conocerle. Además, gracias por su consideración. Todavía no estoy familiarizada con la situación del cuarto distrito, por lo que me gustaría que me enseñara varias cosas.

—¿Eh?… ¡Qué fría! ¡Estás siendo muy formal, Shirayuki-chan! ¡Siento una distancia de entre cien millones y doscientos mil millones de años luz!

—… ¿Es así? No era mi intención en absoluto…

—¿En serio? No hay ningún problema si es así, pero me gustaría que al menos cambiaras la forma de llamarme. Me pica un poco que una amiga me llame con el sufijo de «sama».

—Amiga… —Himeji murmura en voz baja. Luego dirige una mirada desconcertada hacia mí.

… Debido a que sirvió a la familia Saionji desde la infancia, apenas y salía de su casa hasta que acabó la secundaria. E, incluso después de entrar en la Academia Ouka, ha completado todas sus clases a través de materiales por correspondencia. Es la primera vez que tiene un contacto real con gente de afuera. Siendo así, no es descabellado que se sienta un poco confundida por Tatara, que se le echó encima desde el principio.

—… Mm-hmm. —Asiento con la cabeza en el sentido de decir que está bien porque esa chica no tiene intenciones maliciosas. La boca de Himeji se abre apenas un poco, y sacude su cabello plateado para ocultar el gesto.

Y…

—… Ya veo. Así que dices que, si somos amigas, podemos ser más francas la una con la otra.

—¡Sí, sí, sí! Así es, Shirayuki-chan, ¡tienes mucha razón!

—Lo entiendo. Entonces…, sí, a partir de ahora te llamaré «Fuuka-san».

—¡Guau~! ¡Sí, gracias! —Tatara sonríe felizmente mientras junta las manos frente al pecho.

Si este es el caso, Himeji pronto podrá encajar. Cuando me siento interiormente aliviado de esta manera, Tatara, aún en emoción, cierra la distancia rápidamente. Y así, desde la alta tensión original, sube a un nuevo nivel, y en un tono de voz excitado pregunta esto:

—Entonces…, ¡cuéntame! ¡Cuéntame! ¿Qué tipo de relación tienes con Shinohara-kun? Si quieres contármelo, ¡me encantaría saberlo!

Una pregunta que se lanza con gran interés. Estoy seguro de que es algo sobre lo que todos en la clase tienen curiosidad. No necesito mirar a mi alrededor para saber que recibo atención de todas partes.

«Qué tipo de relación… Es demasiado complicado para explicarlo en pocas palabras», murmuro en secreto en mi mente.

… Si se dice «colaborador», podría ser apropiado, pero, en primer lugar, no es necesario contarlo todo honestamente. En cuanto a las preguntas que naturalmente se esperan, hemos preparado de antemano un «modelo de respuesta» seguro.

Himeji, de pie a mi lado, abre la boca suavemente y en silencio.

—Sobre eso, voy a empezar… Aunque ahora lleve el uniforme de la Academia Eimei, normalmente soy una sirvienta del maestro, Shinohara Hiroto sama. Así que, si me preguntas qué tipo de relación tenemos, entonces, creo que la respuesta más adecuada es simplemente «amo-sirviente».

—¡Sa-sabía que era verdad! —Los ojos de Tatara se iluminan cuando escucha la explicación de Himeji.

—…

Para quien acabe de llegar a la isla puede seguir siendo un poco incómodo escuchar hablar de servidumbre, y difícilmente le convencerá como respuesta… Sin embargo, parece que las criadas y los asistentes no son tan raros en la Academy Island. Al fin y al cabo, en esta isla que garantiza un mejor nivel de vida para los que tienen más estrellas, quienes sean de cinco estrellas o más pueden contratar a un sirviente dedicado. Así, por ejemplo, la Emperatriz, cierta chica pelirroja, debe tener más de cincuenta sirvientes si se cuenta toda la casa.

Debido a estas circunstancias, se llegó a la conclusión de que sería mejor no ocultar la parte de que Himeji es una criada.

—Eh~… Hala. Qué bien, qué bien. ¡Me encanta!…

En efecto, no hay que preocuparse por ello.

—Espera. Pero… Pero, si eres una criada, eso significa que visitas la casa de Shinohara-kun, ¿verdad?

—¿…? Sí, supongo.

No solo la visita, sino que vive ahí. Pero lo mantendremos en secreto para dejar que las cosas se enfríen.

Entonces, mientras se sonroja un poco, Tatara me pregunta esto en un tono comedido:

—Err… ¿No te hace sentir raro, Shinohara-kun?

—¿A qué te refieres con «sentir raro»?

—¡No-no me hagas decirlo~! Err, eso, bueno… ¡Mm-mm! —Tatara medita con fuerza y susurra. Como si siguieran su pregunta, las chicas de alrededor mueven la cabeza… Me siento demasiado avergonzado para elegir las palabras correctas, pero de todos modos entiendo lo que dice Tatara. Bueno, se puede decir que esta también es una duda que surgiría de forma natural.

Por ello, sacudo la cabeza un poco sin mover la expresión.

—No… Solo han pasado dos semanas desde que nos conocimos. No hay sentimientos extraños ni nada.

—¿Ah, sí~? ¡Entonces, ¿soy como una niña traviesa a la que le gusta fantasear?! ¡No-no, no, no! ¡Soy la presidenta de la clase, y solo estaba comprobando la moral! ¡Shinohara-kun, has aprobado! Tienes el sello de aprobación de la presidenta —Tatara se pone roja y dice una excusa como esta…

Parece que se ha convencido de que la relación entre Himeji y yo es una «relación amo-sirviente». Habrá más de estas inferencias en el futuro, pero, por el momento, la misma excusa debería ser suficiente para salir adelante.

Mientras pienso en eso, el tema de conversación entre Himeji y los demás (probablemente para ocultar la vergüenza de Tatara) cambia de alguna manera a la introducción de la clase 2-A.

—Así que… en esta clase hay treinta y seis miembros en total. Y, si a eso se le suma Shirayuki-chan, ¡hay treinta y siete! ¡En un momento dado, se supone que es la mejor clase entre los estudiantes de segundo año, por lo que toda la gente tiene buenas calificaciones~!

—Ya veo… ¿Así que Fuuka-san también es una de las mejores?

—¿Yo? Soy… Bueno, supongo que no soy mala, pero tampoco tan buena. No solo soy la presidenta de la clase, sino que también estoy en el equipo de atletismo y en el consejo estudiantil, así que supongo que soy una especie de… ¿trabajadora diligente? Tal vez sean solo premios por trabajar duro.

—¿Eh?… No, no. Tú eres la que tiene mejores notas, ¿no, Tatara-san? —en respuesta a la modestia de Tatara, un estudiante masculino que se une tarde a la conversación hace un discurso ligero.

Yuuki Tsuji, un chico de rasgos andrógenos. Es el que más habla entre los chicos de esta clase. Es un poco deslenguado, o, mejor dicho, no envuelve sus pensamientos más íntimos de manera ostentosa. Pero es un tipo educado que se mantiene un poco alejado de Himeji, quizá a la luz de su anterior autopresentación.

Continúa mientras dirige una fina sonrisa a Tatara:

—Tatara-san, tienes tres estrellas, eres popular y tú eres más alta que yo.

—¿Importa eso último?… Sí, por eso no creo estar nada mal. Pero, verás, en la clase 2-A hay alguien especial: Shinohara-kun… Y puede que incluso la nota de Shirayuki-chan sea de más de tres estrellas, ¿verdad? No puedo ver en su perfil. ¿Podrías, Shinohara-kun?

—Sí. Si se trata del rango de Himeji, ahora tiene cuatro estrellas.

—¡Oh!… —todos dejan escapar una exclamación de admiración ante mi respuesta, y Himeji hace una pequeña reverencia en lugar de responder… La diferencia entre tres y cuatro estrellas puede parecer pequeña, pero una diferencia de una estrella es muy importante en Academy Island. Las habilidades que se pueden obtener y los privilegios que se desbloquean también son muy diferentes. Es como hablar de dos realidades distintas.

Tatara, que parece completamente emocionada, acerca la cara con cautela a Himeji.

—¡Vaya, vaya! ¡Shirayuki-chan es una cuatro estrellas! Eso significa que hay seis altos rangos con cuatro estrellas o más en 2-A… ¡Uf, yo también tengo que trabajar más!

—Como se espera de la presidenta. Tu actitud positiva es algo de lo que me gustaría aprender… Pero ¿había tantos? Compañeros de clase con más de tres estrellas: obviamente, Shinohara-kun es un siete estrellas, así que los cuatro estrellas deberían ser Sawaki-san, Kitamura-kun y Wagahara-san… ¿No son todos? Creo que Himeji-san sería la quinta.

—Err, no, aún falta alguien. Las cuatro personas que acabo de mencionar y luego…, y luego… ¡¿Qué?! ¡¿Qué voy a hacer, lo he olvidado?! —Tatara dice impaciente luego de quedarse reflexionando un rato con el índice bajo la barbilla. Continúa—: ¡Soy la presidenta de la clase! —sonando sinceramente apenada… Pero no es como si tuviera que conocer todos los perfiles de la clase solo porque es la presidenta. Sobre todo, en esta época del año, ya que el curso escolar acaba de cambiar.

—… Fuuka-san es una buena persona. ¿Qué puedo decir?, es la encarnación del concepto de presidente de clase —Himeji deja salir sus pensamientos junto a mí.

Y, así, cuando ambos nos sentimos algo relajados…

—Mmm… Aj, no puedo recordar. Me rindo. Lo siento, Shinohara-kun, ¿puedes decirme la respuesta? —¡Pan!, junta las dos manos y se inclina de repente hacia mí.

—… Este… —sin querer, me atraganto con mis propias palabras ante la repentina acción.

«¿Puedes decirme la respuesta correcta?». Según el contenido de la conversación hasta ahora, la información que busca Tatara es «quién es el cuarto cuatro estrellas que pertenece al 2-A». Puede parecer poco razonable que ella, que ha estado inscrita desde el primer año en esta clase, me haga esta pregunta a mí, que acabo de trasladarme a una nueva escuela, pero en realidad no es así.

Después de todo, como siete estrellas, el grado más alto de la Academy Island, debería estar en condiciones de acceder a todo tipo de información. Por supuesto, esto no se aplica a áreas de privacidad, pero la información del perfil como el nombre, la afiliación a la escuela y el nivel personal es básicamente información pública. Si el rango del objetivo es inferior al tuyo, no puedes decir «no sé».

Por supuesto, siempre y cuando no hayas intervenido en el sistema para obligarlo a mostrar un nivel falso…

«Mierda… Estoy en problemas», escupo estas palabras con impaciencia en el corazón, mientras que en el exterior no cambio en absoluto de expresión.

No, por supuesto, no es que no haya previsto este tipo de situación en absoluto. Además de los duelos, las crisis cotidianas —situaciones en las que puede derrumbarse mi mentira— han sido bastante frecuentes desde el primer día en la nueva escuela, y mi auricular está siempre conectado a la agencia para una asistencia rápida en tales situaciones. Estoy preparado y listo para salir.

… Debería estarlo, pero…

«Entonces, ¡¿por qué lo único que oigo es una respiración dormida a través del auricular, maldita sea?!».

Sí. Por mucho que intento concentrarme en mi oído derecho, lo único que oigo es el sonido de una respiración somnolienta y cómoda. Por el ocasional murmullo de una voz, se sabe que es Kagaya-san, pero eso no significa que le escuche decir ninguna información importante.

«Esta misma mañana, la asistencia remota fue reasignada de Himeji a Kagaya-san, así que quizá se lo haya tomado con calma, pensando “no pasará nada en el primer día”…». Dejo escapar un suspiro en mi interior ante esa suposición, que tiene noventa por ciento de probabilidad de ser cierta.

Entonces, para variar, tras un deliberado ataque de tos, le devuelvo la pregunta a Tatara en tono tranquilo:

—Ah… Presidenta Tatara, ¿a qué te refieres con «la respuesta»? Lo siento, no estaba escuchando bien.

—¡Bueno, bueno: sobre el cuarto cuatro estrellas en 2-A! Conozco a Sawaki-san, Wagahara-san y Kitamura-kun, ¡pero no puedo recordar al último, por mi vida!

—Sí, sí. Bueno, para ser sinceros, no es un tema tan importante como para ceñirse a él, pero… también se sentiría un poco mal cortar la conversación aquí.

—¡No es cuestión de si se siente bien o mal! Es una cuestión de mi reputación como presidenta de la clase. ¿Cómo puedo no recordar a un compañero? Así que, por favor, Shinohara-kun, ¡dime en secreto! —me coge de la mano como para aferrarse a ella y me dice semejante súplica.

Intenté idear una forma de desviar el tema adecuadamente, pero al parecer no funcionó así.

¿Cómo salir de esto? Con una cara fría en el exterior, oculto mi verdadera preocupación, cuando de repente el dobladillo de mi chaqueta se tira un poco.

«… ¿Hmm?».

Esa pequeña señal se repite varias veces después… Es Himeji. Ella, desde un costado, se inclina un poco más hacia mí y me indica que mire hacia otro lado: hacia Tatara.

«¿Esta… quizá es la señal que se ha decidido para las emergencias? Bueno, si ese es el caso…, tirar del uniforme tres veces seguidas significa “préstame tus oídos”, ¿no?». Asiento un poco para mis adentros mientras pienso en todo lo que hablamos la noche anterior.

«Préstame tus oídos», lo que significa que Himeji ya conoce la respuesta. Es posible que haya accedido al directorio de la escuela de alguna manera, pero el proceso no es importante en este momento. La cuestión es cómo conseguir que me diga la respuesta.

Por supuesto, la forma más rápida de hacerlo es pedirle literalmente que me lo diga, pero es imposible hacerlo a la vista de todos.

Si ese es el caso, tal vez sería mejor trasladarnos a otro lugar, pero… No, eso sería muy peligroso. El hecho de que los dos salgamos del aula en este momento no tiene sentido, y, si cuando volviéramos repentinamente tuviera ganas de hablar, sería de lo más sospechoso.

«Así que tendré que obtener la respuesta aquí mismo… sin que nadie se dé cuenta», murmuro en mi mente y tomo una pequeña bocanada de aire… Quisiera quejarme de por qué tengo que experimentar tal emoción entre bastidores de una pacífica vida diaria, pero Kagaya-san, que es mi confiable salvavidas, se encuentra dormida, así que no se puede evitar. Además…, si pienso cubrir la mentira hasta el final, deberé poder atravesar este tipo de situación con brillantez.

… Hagámoslo.

—¿…? Mmm, uuughn… E-eso… Lo siento —de repente, filtrando una voz erótica, Himeji hace retorcer su cuerpo. Tan pronto como se tapa la boca con una mano, recupera su calma original. Esto se debe a que, en secreto, me acerqué a su espalda y le hice otra señal a través del uniforme. Por suerte y gracias a que la reacción de Himeji duró un instante, Tatara no parece sospechar.

Además, la orden que di fue simplemente una acción: agáchate.

—Ah… Maestro, sus cordones están casi desatados —Himeji mantuvo la boca cerrada un rato como para aguantar las cosquillas, pero dice esto y se agacha en cuanto alejo los dedos.

Se dirige hacia mis zapatos (aunque son para usar en interiores, parece que estos los patrocina una empresa del cuarto distrito, por lo que son deportivas con cordones).

—¿Hmm? Aah, está bien. Lo haré yo mismo.

Después de confirmar las acciones de Himeji, hago igual que ella y me agacho silenciosamente en el lugar. Como vamos hacia el mismo lugar, mi cara y la de Himeji se acercan naturalmente a una altura inferior a la del escritorio. La cara bien formada y los ojos azules claros se convierten en una gran imagen en mi visión.

—Glup.

Aun consciente de que los latidos de mi corazón se han disparado, me giro ligeramente hacia la derecha en el acto. La posición es tal que mi oído está directamente frente a Himeji. No debería ser tan poco natural en términos de flujo, pero, aun así, es bastante difícil mantenerlo durante mucho tiempo.

Termino de fingir que me ajusto los cordones y levanto lentamente la cara… Justo antes de hacerlo, una voz susurrada en aliento llega a mis tímpanos.

—Lo siento, maestro. La respuesta a la pregunta anterior es «Nakano Misuzu».

—…

Esta vez soy yo el que tiene que soportar las cosquillas, pero de alguna manera me las arreglo para levantarme sin cambiar de color. Entonces, me limito a pedir disculpas a Tatara, que ladea la cabeza con rigidez frente a mí. Digo «Lo siento», y continúo mis palabras mientras saco la terminal que llevo en el bolsillo.

—Sobre la pregunta que hiciste antes: quién es el cuarto cuatro estrellas de esta clase. Todavía no he hablado con esa persona, pero, por lo que he leído en la terminal, se llama Nakano.

—¡Ah! ¡Eso es, Misuzu-chan! Recuerdo haber oído que la habían ascendido cuando empezó el curso escolar. Fuah. Me siento renovada… ¡Gracias, Shinohara-kun, me has salvado la vida~! —Tatara me da las gracias exageradamente, y Yuuki, que asiente ligeramente a su lado, murmura algo así como «ya veo, ¿esa persona?». Por estos dos, Himeji y yo respiramos aliviados.

… Y, por cierto…

«Si iba a usar la terminal de todas formas, ¿no debí haberle pedido que me dijera por mensaje privado?…».

Me he dado cuenta de un hecho importante —y probablemente los dos lo hayamos hecho al mismo tiempo—, pero, bueno, lo hemos superado sin problemas, así que vamos a considerarlo bueno esta vez.

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En la pausa para el almuerzo:

—Bueno… Toma, este es para ti, Himeji.

Himeji y yo estamos sentados almorzando en un banco del patio, donde no hay a la vista otros alumnos ni personal.

Normalmente, Himeji prepara un bento casero, pero esta mañana se tuvo que tomar un tiempo para realizar los diversos trámites relacionados con el traslado de escuela, así que el almuerzo consiste en un menú que acabamos de adquirir en la cafetería… Adquirir. Sí, no de compra, sino de adquisición. Como dicen los rumores, en la cafetería de Eimei uno debe obtener el derecho a comprar alimentos ganándole un duelo simulado a la cocinera, y las personas que quieren que su almuerzo sea lo más lujoso posible libran una dura batalla todos los días.

Esta es una escena cotidiana que simboliza el ambiente beligerante de la Academia Eimei.

En particular, el famoso cuerno de chocolate solo puede ser obtenido por a lo mucho uno de cada cien, y, aunado a la atmósfera de «es el siete estrellas de la escuela: por supuesto que va a apuntar por eso, ¿no?», me vi obligado a tramitar la victoria a la fuerza con la ayuda de Himeji y Kagaya-san, que acababa de regresar de la siesta.

—¿Eh?… Bueno, si dice que lo tome… —cuando trato de entregarle a Himeji el cuerno esponjoso de chocolate que saqué de la bolsa de papel con el sello de compra, parpadea con sus claros ojos azules como si estuviera un poco sorprendida.

—¿Puedo aceptarlo? El maestro se lo ha ganado.

—Sí, yo me voy a comer el sándwich. Quiero decir, tú eres la que en realidad ganó el pseudoduelo de antes… Aunque…, si no lo quieres, yo lo tomaré.

—… N-no estoy diciendo que no lo quiera —Himeji se pone rígida por un momento y luego, con las manos en las rodillas, desvía la mirada y responde con un tanteo.

Me quita el cuerno de chocolate con un gesto para ocultar la vergüenza, se le queda viendo con sus ojos azules durante un rato y termina por darle un pequeño mordisco.

—Ñom. Mmm… Ñam-ñam-ñam…

—… Oye, ¿estás bien, Himeji? No hay que comer con prisa.

—¡Ah!… L-lo siento. Es tan delicioso que no podía parar.

En el momento en que dio el primer bocado, sus ojos se abrieron un poco, y entonces Himeji siguió moviendo la boca alegremente, pero ha parado de inmediato en cuanto le hablé… Para que la habitualmente fría Himeji se vea cautivada en un instante, parece ser un postre bastante sorprendente. Como era de esperar del más popular.

—Será mejor que me ponga a comer.

Su simpático gesto me estimula el apetito, y decido sacar también un sándwich de la bolsa de papel. Los dos nos sentamos en el patio desierto y disfrutamos de la comida durante un rato sin preocupaciones.

Entonces…, unos minutos después, Himeji, que se ha humedecido la garganta con un paquete de leche y ha juntado cortésmente las manos con un «gracias por la comida», se limpia las manos con un pañuelo y empieza a hablar lentamente.

—Sobre lo que mencionaron en la clase… Finalmente, ¿no es así, maestro?

—¿Finalmente?… Ah, sí. ¿Ese evento? —inmediatamente lo recuerdo, y respondo así, a lo que Himeji asiente con la cabeza.

El «evento» del que habla Himeji es el Torneo de Selección del Distrito que Nana-chan-sensei mencionó en la asesoría de esta mañana. La sorpresa por la transferencia de Himeji provocó que hoy se discutiera a la ligera, pero no es exagerado decir que es la mayor preocupación para nosotros en este momento.

—El evento anual en el campus de la Academia Eimei, el Torneo de Selección del Distrito… Es un evento escolar de orientación que se celebra cada año a finales de abril. Para explicar un poco más, se trata de una reunión de selección para la próxima competición interescolar a gran escala… Esa sería otra forma de decirlo —Himeji murmura en tono de repaso mientras gira su cuerpo hacia mí.

Como ha dicho, el Torneo de Selección del Distrito es una especie de selección preliminar. Se trata de una competición intraescolar para determinar la selección que se enviará al evento contra otros distritos escolares. Hay muchas escuelas que simplemente eligen a sus miembros basándose en su grado o en el número de estrellas que tienen, pero parece que Eimei celebra estos eventos todos los años como un tutorial para los nuevos estudiantes sobre los duelos.

—El Torneo de Selección del Distrito, ¿eh?… —abro suavemente la boca mientras me toco el auricular de la oreja derecha para asegurarme de que Kagaya-san está alerta al perímetro esta vez—.

»La regla general es que es un sistema de supervivencia, ¿no? Al principio, todos los alumnos de Eimei son participantes, y los que son derrotados por otro son eliminados en el acto. Así se va reduciendo el número de participantes, y gana el que sobrevive hasta el último… Bueno, en términos de videojuegos, es como el P*BG o el AP*X.

—Es cierto. Creo que casi tiene razón en ese entendimiento —asintiendo tranquila, Himeji levanta el dedo índice de la mano derecha, como diciendo «¡eureka!»—. Durante una semana a partir de mañana, incluyendo los sábados y domingos, días en que la escuela debería estar cerrada: durante exactamente siete días, un comando especial llamado «Esparrin» estará disponible en los terrenos de la Academia Eimei si y solo si la hora es entre 8 a. m. y 5 p. m. Se trata de una especie de pseudoduelo que solo puede solicitarse a los participantes del Torneo de Selección del Distrito (básicamente, todos los estudiantes de Eimei que no hayan sido eliminados), y, si son derrotados, serán eliminados del evento. Sin embargo, es solo un simulacro, por lo que las estrellas no se transferirán, aunque la gente pierda.

—Sí. Así que, básicamente, es lo mismo que un duelo, pero el procesamiento es ligeramente diferente. Por ejemplo, a diferencia de un juego de duelo, el esparrin parece poder aplicarse a cualquiera sin importar el rango… Bueno, no creo que vaya a retar a nadie por el momento —murmuro con una sonrisa amarga.

El hecho de que se pueda solicitar a cualquiera es probablemente la mayor diferencia entre un esparrin y un duelo. En el caso del duelo, solo se puede presentar ante oponentes que sean superiores a uno, pero en el caso de esparrin esa restricción desaparece por completo. Dado que el propósito de la competición no es «a cuántos puedes vencer», sino «cuánto tiempo puedes sobrevivir», no tiene ningún mérito cazar a los principiantes o a los de baja clasificación.

También hay algunas otras diferencias.

En el Torneo de Selección del Distrito existe el concepto de «estado de compromiso». Esto se refiere a la situación en la que un jugador está solicitando o recibiendo una solicitud de esparrin de otra persona, en cuyo caso el jugador no puede solicitar o recibir otra. En otras palabras, se trata de un sistema por orden de llegada. En el Torneo de Selección del Distrito, en el momento en que se recibe una solicitud de alguien, el esparrin se acepta automáticamente. Aunque no guste, se está obligado a luchar contra esa persona.

Con esta especificación, uno pensaría que se puede comprar todo el tiempo que se quiera, pero…, por desgracia, no funciona así. En el caso de que el estado compromiso se prolongue durante 24 horas y no se realice el esparrin, existe la grave pena de que ambos se verán obligados a retirarse. La directora Ichinose supervisa las normas, y, como era de esperar, no se dejó ningún detalle al azar.

—Sí, eso es más o menos lo que parece —cuando termino mi reseña, Himeji asiente con la cabeza y lo dice. Y, entonces, cuando acerca su cuerpo un poco más a mí, me mira directo con sus claros ojos azules.

—En este Torneo de Selección del Distrito… por supuesto que no podemos permitirnos perder, maestro.

—… Sí —en respuesta a la afirmación de Himeji, muestro acuerdo con una expresión y un tono de voz inmutables.

En ninguna circunstancia podemos perder… De eso no queda duda. Por mucho que sea una simulación que no implica el movimiento de estrellas, para nada excusa que el más fuerte de la isla no pueda ni siquiera ganar un evento en su propia escuela. Es posible que se rían, que me desprecien, que duden y que, si no tengo cuidado, se descubran todas las mentiras.

Pero, por el contrario, si puedo ganar el Torneo de Selección del Distrito, mi posición en Eimei está garantizada. El poderoso hecho de convertirme en el as de la completa meritocracia de Eimei es la mejor prueba para solidificar mi mentira. Es la base.

… Así que:

—Lo primero que quiero hacer es conquistar de alguna manera el Torneo de Selección del Distrito y dar la impresión de que Eimei está completamente bajo mi «control». Así es como vamos a consolidar nuestra posición… Esa es nuestra prioridad ahora mismo.

—Sí. Así es, maestro. Por eso estoy aquí —Himeji se pone una mano en el pecho y muestra una sonrisa pequeña y amable.

Sí. De hecho, la otra razón por la que la directora se esforzó en transferir a Himeji a Eimei fue precisamente este torneo. Es casi imposible para la mayoría de los participantes, excepto para unos pocos de alto rango que realmente están tratando de ganar, obtener una clasificación superior en este evento. Y esas personas definitivamente tratarán de enfrentarse a mí. Hay algunos que simplemente sienten curiosidad, y, si no planean ganar el evento, es prácticamente una propuesta sin riesgo; si ganan, se convertirán en una celebridad. Por estas razones, es obvio que constantemente seré un objetivo en el Torneo de Selección del Distrito.

Pero, aun así, nunca puedo perder. Así que no solo tendré asistencia remota, sino también la propia Himeji estará cerca.

Ella me mira fijamente y continúa con un tono de voz susurrante:

—Debido a sus especificaciones, en el Torneo de Selección del Distrito pueden ser fácilmente derrotados incluso los jugadores de alto rango como cinco y seis estrellas. Inevitablemente, se basa en la premisa de batallas consecutivas y el tiempo máximo desde la solicitud del esparrin hasta su ejecución es de 24 horas, por lo que no hay mucho tiempo para prepararse… Para ser sinceros, todos los elementos son desventajosos para el maestro… Aun así…, ganemos de forma indiscutible y dejemos en claro la posición del maestro como el más fuerte.

—Ah… Después de todo, es lo único que se puede hacer, ¿no? —sacudo la cabeza ante el tranquilo entusiasmo de Himeji.

Es cierto que el Torneo de Selección del Distrito a partir de mañana está lleno de condiciones desventajosas para mí, pero eso no significa que no haya hecho nada. En los últimos días, hemos estado haciendo muchos preparativos y reuniones para pasar los siete días con seguridad.

—Bueno, aunque diga preparaciones, básicamente, es reducir el número de ejecuciones del esparrin. Es decir, la estrategia principal es simplemente «huir». Con la guía de la agencia y el uso de habilidades auxiliares, haré todo lo posible para evitar los espárrines. Eso es todo en pocas palabras.

—Así es. Sin embargo, las reglas para el esparrin del Torneo de Selección del Distrito limitan el tiempo y el lugar de 8 a. m. a 5 p. m. y «dentro de los terrenos de la Academia Eimei», respectivamente. Además, mientras que la solicitud para el duelo habitual se envía a través de Internet, el esparrin requiere que se apunte la terminal directamente a la persona que se quiere retar, por lo que no recibirá una solicitud de esa persona a menos que se encuentre a cierta distancia… Con todas estas ataduras, creo que podremos seguir esquivando hasta el final.

—Sí, hice que la agencia preparara muchas cosas para eso. Bueno, la directora de la academia me convocó para más tarde, así que revisaré la ruta de escape en ese momen…

🔉: «¡Hi-Hirokyun! ¡Hirokyun! ¡Para! ¡Deja de hablar! ¡Creo que hay alguien ahí!», de repente, una voz procedente del auricular de mi oído derecho interrumpe bruscamente mis palabras.

Esa voz apresurada y a la vez tensa es, inequívocamente, la de Kagaya. A diferencia de esta mañana, esta vez parece haber hecho bien su trabajo.

—Glup.

Miro a Himeji a mi lado durante un momento y luego, sin tiempo que perder, cambio la conversación a algo completamente intrascendente:

—Ah, por cierto, sobre la clase de antes…

Después, pasados apenas unos segundos, tal y como había advertido Kagaya-san, una chica pasa por delante del banco donde estamos sentados Himeji y yo.

—¡Ah! Aquí estás. Hiroto-kun, ¿verdad? ¿Estoy en lo correcto?

—… ¿Hmm?

La chica se detiene justo delante de mí y me habla con la parte superior del cuerpo ligeramente inclinada, como si mirara dentro de mí. Desde sus primeras palabras me doy cuenta de que no es una simple transeúnte, y solo entonces levanto la cara.

—… Je, je, je.

—… —por un momento, me quedo tan sorprendido que no puedo ni hablar.

La chica que me llama de repente es, por decirlo suavemente, una chica ridículamente hermosa. Creo que la mejor manera de describirla sería como una idol. Tiene facciones bien formadas, pero un rostro todavía algo inocente. Las colas gemelas de color castaño que se extienden suavemente alrededor de sus hombros hacen que su ambiente sea suave y amigable. Su cuerpo menudo tiene un matiz de animalito que te hace querer protegerla, siendo la impresión general que da su cuerpo una de feminidad.

Viendo que no puedo darle una buena respuesta, acaba hinchando las mejillas.

—Muu… Oye, Hiroto-kun, ¿de repente me ignoras? ¿No es un poco duro cuando una Noa-chan tan mona te está hablando de buena fe?

—… No, no quise ignorarte.

—¿De verdad? Ah, así que estabas enamorado de Noa, después de todo. Ya veo, ya veo ♥. ¡Sí, entonces, estás perdonado! —la chica dice una respuesta de autoelogio mientras relaja las mejillas con un—: Je, je, je~.

… Noa, ese es probablemente su nombre. Ahora lo sé; sin embargo, el hecho de saberlo a medias es lo más inquietante.

Y es por eso por lo que:

—Ah… Entonces, ¿quién eres, después de todo?

—¿Noa? Mi nombre es Noa Akizuki. Encantada de conocerte ♪ —la chica, Akizuki, ladea ligeramente la cabeza ante mi pregunta y lo dice riéndose con las manos cruzadas detrás de la espalda. Las voluminosas colas gemelas se balancean suavemente al ritmo.

—Mi estatura es un poco más pequeña que la de los demás, pero, aunque tenga este aspecto, soy una estudiante de tercer año: un año mayor que Hiroto-kun. Por cierto, ¡he nacido antes de tiempo!

—¿De tercer año? ¿Ah, sí?… Aah, lo siento por haber sido irrespetuoso…

—¿Hmm? Oh, está bien. No te preocupes. En esta isla, la clasificatoria es mucho más importante que el grado —Akizuki agita una mano con un movimiento de aleteo y dice que en realidad no es nada.

Hasta ahí, todo bien. No obstante, cuando me retiro por prudencia, ella, por el contrario, cierra la distancia (física) entre los dos con unos pasos ligeros. Desde el cuello del uniforme que porta de manera descuidada se pueden ver la nuca y una deslumbrante clavícula, así como algo que parece costura de ropa interior, por lo que aparto la mirada en pánico.

Tanto si notó esa reacción como si no, Akizuki continúa, relajando un poco la boca:

—Más im-por-tan-te, je, je, je. Eres fuerte, después de todo, Hiroto-kun ♪. Puede que sea la primera vez que Noa-chan ve a alguien tan excepcional en un pseudojuego en la cafetería. ♥

—¿Eh? Aah… Ya veo, así que por eso me has estado persiguiendo.

Finalmente, una cosa me queda clara. «Por supuesto, no es particularmente extraño que me siga una admiradora…», pensé. Pero, si me fijo bien, Akizuki tiene una bolsa de papel colgando detrás de ella. Lo que se asoma por ahí es, se mire como se mire, un envoltorio de cuernos de chocolate de edición limitada.

—… Pero ¿acaso no te fue muy bien a ti también?

—Ah, ¿te has enterado? Ji, ji, ji. Sin querer, sin querer… Pero es natural ganar. Es natural. Porque Noa-chan es fuerte, inteligente y linda ♪ —da una respuesta no particularmente modesta hacia mi voz de sorpresa.

Luego, Akizuki saca del paquete un cuerno de chocolate. Lame la parte de la crema con la lengua, y pone cara de felicidad como si estuviera agonizando, exclamando «Mmm~ ♥». Es un gesto que puede ser visto como una burla, pero, ¿qué puedo decir?, en el caso de Akizuki, su naturaleza es hacer que la malicia se vuelva linda.

—… Ejem —para no romper el ritmo, decido volver a poner la conversación en carriles—. ¿Y qué? ¿No tienes algo que ver conmigo, Akizuki?

—¿Algo que ver? ¿Que si tenemos algo que ver?… Bueno, digamos que sí… —Akizuki murmura esto mientras se lleva el dedo índice a la barbilla y mira a Himeji a mi lado.

Hace un pequeño gesto con un «Mm-hmm» mientras continúa con una sonrisa ligeramente traviesa en el rostro:

—Ajá… ¿Podrá ser que Noa te esté interrumpiendo? Por eso estás enfadado, ¿verdad, Hiroto-kun?

—Yo no he dicho eso. Pregunto si tienes algún asunto conmigo. No te estoy desviando, es una pregunta genuina. No digo que seas especialmente bienvenida, pero tampoco creo que estorbes.

—Ah, conque eso dices. Eh, je, je. Entonces, Noa se quedará contigo. Noa se quedará a charlar contigo con mucho interés ♪. Veamos, por ejemplo… Oye, Noa se preguntaba antes, ¿podría ser que ustedes dos estén saliendo?

—¿Nosotros dos?… ¿Estás hablando de mí y de Himeji? Si es así, estás buscando en el lugar equivocado.

—Así es. Al menos por ahora, tenemos una relación sana… Por el momento.

—¿Eh~? ¿En serio~? Pero ustedes son amo y criada, ¿no? Están juntos todos los días, ¿verdad? Sería raro que no pasara nada. ♥

—No es nada extraño. Puedes fantasear todo lo que quieras, pero no lo impongas a los demás.

—Hmm, dices que no tienen nada… Ya veo, ya veo. Bueno, en ese caso… Con permiso.

«¡¿Qué!?».

En el momento en el que creo que ha cedido con su insinuación por haber oído mi respuesta directa, Akizuki hace una declaración atrevida y se sienta en el mismo banco que nosotros. Hablando de la posición, está justo a mi lado, en el lado opuesto de Himeji. También se sienta en una posición en la que se apoya contra mí, con muy poca distancia entre nosotros.

Luego me susurra con un tono de voz dulce mientras levanta la vista y me mira a la cara:

—… Je, je, je ♥. Es más fácil hablar así, ¿no?

—… ¿Cómo puedes pensar así? Hace demasiado calor, así que quítate de encima.

—¿Eh~? ¿Cuál es el problema? Estar lado a lado con una chica tan guapa como Noa es un privilegio, ¿no, Hiroto-kun? Mira, ya que es una oportunidad tan grande, disfrútala sin contenerte… ♥

Aunque le hago mala cara, diciéndole que es molesto, Akizuki no se intimida en absoluto, sino que enreda sus propias manos en mis brazos para evitar que la eche a un lado. Se ve como si fuéramos una pareja coqueteando en un parque o algo así. Sus suaves y voluminosos pechos se aprietan fuertemente contra mí; su cabello suave y su aliento ardiente me hacen cosquillas en el cuello; el dulce olor a cítricos que perfuma todo su cuerpo me hace girar la cabeza…

«… ¡Ay!».

… Si no fuera porque Himeji me pellizcó desde el otro lado, habría perdido la conciencia. Es peligroso.

Toso una vez más, y vuelvo a la conversación.

—Diablos… Basta de preliminares. Es hora de ir al grano, Akizuki. Si no tienes nada que decir, vete.

—Buu~. Bueno, eres tan impaciente, Hiroto-kun… Vale, lo entiendo. Iré al grano —Akizuki parece insatisfecha durante un rato, pero finalmente asiente mientras se separa ligeramente. Y luego dice esto en un tono ligeramente reformado—: De lo que quería hablar Noa era del evento. El Torneo de Selección del Distrito… Lo conoces, ¿verdad?

—Bueno, ciertamente. No me interesa tanto, pero, si se anuncia tan ampliamente, lo veré aunque no quiera.

—Sí, lo sé. Bueno, entonces, hay una cosa más… Te suenan las NRL, ¿verdad? Se trata de la mayor aplicación de noticias en línea de la Academy Island, dirigida por Libra. Hace unos dos días, estaban haciendo predicciones preliminares para el Torneo de Selección del Distrito. Predecían clasificaciones, estrategias, quién va a hacer esparrin con quién… y muchas otras cosas. Entonces, ¿sabes algo de eso?

—Hmm… No, eso es nuevo para mí. Sin duda, es un proyecto que esos chicos podrían hacer —no es una pregunta que me vaya a timar, así que le doy una respuesta normal y honesta… Me he relacionado con Kazami de la Libra unas cuantas veces, y es una chica que solo quiere divertirse y le encanta cualquier tipo de evento que sea entusiasmante. Estoy seguro de que está prestándole atención al Torneo de Selección del Distrito también.

Bueno, esta vez es solo un evento dentro de la Academia, así que no creo que haya mucha oportunidad para que Libra se involucre directamente…

—… ¿Hmm? No pareces estar muy interesado, Hiroto-kun. Ya veo, es cierto —ante tan desinteresada respuesta mía, Akizuki, sentada a mi lado, tiene una extraña reacción. La suave atmósfera de hace un instante desaparece sin rastro, y el tono de voz se vuelve muy llano y frío.

«¿Qué pasa?…», al enfrentarme repentinamente a algo así, frunzo el ceño en secreto.

Sin embargo, para ese momento, la expresión de Akizuki ya ha vuelto a su dulzura original. Por mucho que la mire, la sensación de malestar de antes no llega. Incluso sospecho que todo fue un malentendido por mi parte.

La actual Akizuki sigue hablando en el mismo tono del principio:

—Je, je… Así que ¿ya sabes? Acabo de recibir una notificación de las NRL, así que la he ojeado, y he visto los resultados de la predicción de las clasificaciones. Bueno, por supuesto que la fuerte y linda Noa-chan está en la cima de la lista, pero…, después de todo, parece que Hiroto-kun es el más popular. Eh, je, je. Eso es genial. ♪

—¿Eeh? Vaya sorpresa —murmuro en un tono de voz como si no fuera nada, encogiendo los hombros un poco.

Después de eso, Akizuki sigue charlando sobre los artículos y eventos de Libra durante un rato, pero finalmente debe haberse dado cuenta de que el final de la pausa para comer está a punto de llegar. Cuando llega el momento oportuno, da una palmada, y finalmente corta la conversación.

—Hmm, supongo que esto es todo. Eh, je, je… Entonces, adiós, Hiroto-kun. Gracias por hablar mucho con Noa ♥ —al levantarse y decirlo, Akizuki hace un pequeño gesto con la mano cerca de la cara, y me da la espalda en el acto. Pensé que se iba a marchar sin más, pero se detiene tras una breve caminata y voltea solo la mitad superior del cuerpo para decir—: Deseémonos suerte el uno al otro ♪ —con una sonrisa indulgente.

—… —nos quedamos en silencio durante un rato, sin poder decir nada mientras miramos la espalda de Akizuki. Unos segundos después, no soy yo, sino Himeji, la que abre la boca con un suspiro.

—Mantenga los ojos bien abiertos, maestro.

—… ¿Que los mantenga abiertos?

—Sí. Ella es Noa Akizuki sama: una estudiante de seis estrellas que pertenece al 3-A de la Academia Eimei, comúnmente conocida como la «Diablilla». Hay unos tres estudiantes de seis estrellas matriculados en esta escuela, pero entre estos destaca ella, que tiene el mejor historial en los duelos. Ella podría convertirse en una gran amenaza en este evento también.

—¡¿Seis estrellas!?… En serio, ¿es tan genial?

—Sí. Y…, ¿qué puedo decir?, percibí una vibra increíblemente desagradable. No es solo un enemigo fuerte, hay algo insondable en ella… Bueno, si es solo mi imaginación, está bien.

Tras decir eso, Himeji se lleva la mano derecha a la boca y guarda silencio.

—…

Mientras digiero su opinión, también lo pienso en silencio… No es que sepa exactamente lo que quiso decir con «vibra increíblemente desagradable», pero definitivamente tuve una extraña sensación de incomodidad. Incluso durante este contacto, en retrospectiva, solo estábamos charlando. No sé cuáles eran sus intenciones.

Pero, aun así, no puedo decir que es algo de lo que debería preocuparme ahora mismo. Acaba de sonar la campana previa a la quinta hora, y ahora la prioridad es volver a la clase en lugar de preocuparse por Akizuki.

Con esa resolución, intento levantarme del banco, pero de repente…

—Por cierto…, ¿el maestro prefiere a las mujeres así?

—¿Eh?

La inexpresiva Himeji me hace una pregunta desde muy cerca, y al instante me atraganto con las palabras.

No hace falta aclarar que me tomará más de cinco minutos excusarme para salir de esta.

#

—Ku, ku, ku… Oye, tú, ¿cómo estás?

Un poco después de que terminaron las clases de la quinta y sexta hora, y después de que terminó la asesoría, me había liberado completamente de la escuela.

Después de dejar a Himeji en manos de Tatara, que insistió en enseñarle el campus, me adentré en el corazón de la escuela por mi cuenta (o, más bien, con Kagaya-san siguiéndome por el auricular).

El despacho de la directora de la Academia Privada Eimei.

En medio de esta sala, que afirma sensaciones de lujo y elegancia al mismo tiempo, una mujer de falda ajustada que se sienta en un sofá y cruza audazmente las piernas —Natsume Ichinose— continúa con una risita divertida.

—Te tardaste mucho, así que tuve tiempo libre para gastarte una broma. ¿Qué te pareció?

—Así que eras tú, después de todo… —respondo con un suspiro.

… Sí. De hecho, desde la mitad de la quinta hora, he recibido más de veinte notificaciones anónimas en la terminal, incluyendo correos electrónicos, mensajes cortos, mensajes privados por STOC y llamadas entrantes. Fue una situación ligeramente horripilante, porque al principio todos hablaban de cosas diferentes, pero todos concluían con «Así que ven al despacho de la directora ☆».

—Bueno, si te refieres a la calidad del trabajo, era realmente bueno, pero… el estilo de escritura, el tono de voz…, no habría imaginado que tuvieras tantos.

—Ku, ku, ku. ¿Verdad? Espero que lo hayas disfrutado. Después te transfiero una indemnización, y aquí no pasó nada, ¿bien?

—Eso no va a borrar el daño.

Más bien, quería que me invitara a cenar como compensación por el daño del spam… Pero, bueno, lo que sea.

Sacudo ligeramente la cabeza para ir al grano, y vuelvo a mirar la cara de la directora.

—Bueno… Entonces, es sobre del Torneo de Selección del Distrito, ¿verdad?

—Sí. No es el evento en sí, pero tiene mucho que ver —en respuesta a mi pregunta, la directora asiente de forma relajada con la cabeza.

—El Torneo de Selección del Distrito es un evento interno tradicional de Eimei que se celebra en nombre de la determinación del equipo que será seleccionado para la competición fuera del campus. Sabes muy bien que tienes que ganar esto. También es la razón por la que me tomé la molestia de sacar a Shirayuki del tercer distrito… He pasado por muchas cosas, ¿sabes? No tienes idea de lo problemático que es trasladar a un alumno a otra escuela en esta isla. Traté de mantener el daño al mínimo, pero todavía le debo al decano de Ouka —al decir semejante cosa, la directora encoge los hombros con tristeza.

… Bueno, eso es cierto, supongo. En esta isla, donde las escuelas están básicamente en una relación adversa, sería extremadamente inusual que un estudiante se transfiriera a otro distrito escolar. Además, Shirayuki Himeji es una competidora de cuatro estrellas. De seguro de que exigieron una gran compensación.

—Por supuesto que estoy agradecido por ello. Tampoco puedo permitirme perder.

—Ku, ku, ku… Bien, me alegra que lo tengas claro. Sobre todo, si entiendes la parte de «me he tomado muchas molestias para ayudarte».

—… ¿Intentas que haga algo?

—Eres muy perspicaz. No me desagrada eso de ti, Shinohara.

Cuando dice eso mientras reacomoda las piernas envueltas en la falda ajustada, la directora Ichinose se sube las gafas con una mano mientras forma una sonrisa. Entonces, para variar, empieza a hablar en un tono misterioso:

—En realidad…, en este momento, hay dos fenómenos extraños que ocurren dentro de la Academia Eimei.

—¿Fenómenos extraños?

—Sí… Te lo diré en orden… El primero: todavía no conocemos la mayoría de los detalles, pero parece que hay gente que se está involucrando en este evento desde fuera. Gracias a eso, las alertas han saltado por todas partes desde ayer. He estado investigando, pero son muy astutos. Por más que lo investigo, sigo sin poder llegar al fondo.

La directora habla con un tono tranquilo, pero me parece que su expresión contiene una leve irritación. Probablemente, ha estado ocupada tratando con esa gente todo el día. Tal vez los mensajes y correos electrónicos de broma que envió antes eran una forma de aliviar su pesadumbre.

No… Bueno, tampoco quiero que se desquite conmigo.

—Ejem… Por cierto, ¿cuál es el objetivo de esta «intervención exterior»? Se trata de un evento dentro del campus en el que las estrellas no se mueven, así que no creo que la gente de otros distritos escolares tenga mucho que ver.

—Básicamente tienes razón. Pero… no. Por eso, Shinohara, el primer objetivo que se me ocurre eres tú. Existe la posibilidad de que alguien en algún lugar, cuyo nombre ni siquiera se conoce, se esté mezclando en este evento, apuntando hacia ti. Si se piensa en esa dirección, sería alguien del tercer u octavo distrito que te guarda rencor, pero… Bueno, supongo que no puedo afirmar nada al respecto… Si se refiere a derrocar al siete estrellas, no hay nadie en esta isla que no tenga un motivo para atacarte.

—… —trago saliva mientras la directora me explica de manera nada sutil.

… Pero eso lo sabía desde el principio. El más rápido de la historia en ascender a siete estrellas. El estudiante transferido que hizo caer a la Emperatriz, Sarasa Saionji. Con un perfil que llama tanto la atención, no es de extrañar que sea el objetivo de todos en la isla escolar. Es muy tarde para lamentarse por ello.

—Aah… —Así que respiro profundamente, aclaro la conciencia, y vuelvo a mirar a la directora.

—Ya veo. Entiendo a grandes rasgos… ¿Y qué es lo otro?

—Ah, sí. Lo segundo es sobre las estrellas de colores.

—¿Qué?

Parpadeo ante las repentinas palabras.

En Academy Island, las estrellas no suelen tener colores, pero hay una única docena en circulación que tiene varios colores, como la roja y la azul. Se denominan estrellas especiales o estrellas de color. Son mucho más difíciles de obtener que las estrellas normales, pero cada una tiene una habilidad especial.

Y eso no es lo único que hace «especiales» a las estrellas de colores. En un principio, no podía conseguir más estrellas porque había engañado al Sistema de Caza de Estrellas convirtiéndome en un falso siete estrellas, pero, debido a las excepciones, pude conseguir estrellas de colores sin problemas. Por supuesto, eso no cambia la calificación aparente, pero sí aumenta la calificación real, que sigue siendo de dos estrellas. Así puedo acercarme un poco más a las verdaderas siete estrellas.

Por eso soy un poco más sensible a la información sobre las estrellas de colores.

—Ku, ku, ku…

La directora debió saber que iba a picar desde el principio. Continúa de forma relajada con la boca deformada en una sonrisa divertida.

—Es una buena oportunidad para hablarte de lo más básico. De hecho, cada escuela de la Academy Island emite una estrella de color, ¿bien? Es el director de la escuela quien debe decidir a quién se la confía. Por lo general, sería al presidente del consejo estudiantil, al ganador del evento, al mejor puntuado del examen regular o, en cualquier caso, se elegiría al mejor estudiante. Bueno, por supuesto, dependiendo de los duelos posteriores, puede ser arrebatada o robada, por lo que después de un tiempo puede haber sido entregada a alguien completamente ajeno… De todos modos, la propiedad principal la tiene cada escuela.

—¿…? Ajá.

—Y, cuando un estudiante con una estrella de color se gradúa en la Academy Island, la estrella vuelve a la escuela que la emitió. No importa cuántas veces dé la vuelta, al final volverá a la escuela donde se emitió. Esa es una característica de las estrellas de colores. Seguro que hasta tú lo has deducido ya, pero, en resumen, la Academia Eimei también tiene una estrella: la Estrella Verde. Fue poseída por un graduado del año pasado, por lo que ahora está almacenada en el servidor de Eimei.

»No… Más bien, debería decir que «estaba».

—… ¿Eh? Entonces…

Tengo un mal presentimiento sobre que la directora hable en pasado, y la miro a los ojos con temor.

—Sí, ciertamente. La robaron —en respuesta, la directora me da una afirmación directa—.

»Originalmente, el método de Eimei consistía en confiar la estrella de color al ganador del Torneo de Selección del Distrito. Pero fue arrebatada por otra persona antes de que comenzara el evento.

—E-eeh…

—… No me mires así. No es que haya hecho nada malo.

—No digo eso, pero… ¿es realmente tan fácil robar algo así?

—De ninguna manera. Los datos tan importantes como las estrellas de colores se gestionan en un servidor independiente que no está conectado a Internet. No hay forma de hackearlo. Normalmente, podría decir eso, pero parece que el almacén se cambió porque se utilizó como recompensa para un evento. Ahí es donde fue hackeado con precisión milimétrica.

—¡¿Jaa?! ¡E-eso es un gran problema!

—Te lo he dicho desde el principio —la directora murmura con un suspiro. Continúa en silencio, levantando dos dedos de la mano derecha—: Esos dos puntos son los fenómenos extraños. La conexión no está clara por el momento, pero el tiempo de los hechos es lo suficientemente cercano como para que haya una buena posibilidad de que sean el mismo crimen.

—Ya veo, ambos son ciertamente preocupantes… Pero ¿por qué me dices esto?

—… ¿Eres idiota? Es obvio. Te pido que me ayudes a encontrar al delincuente.

—Eh… No, pero…

No tengo palabras… Una sombra inquietante acecha los acontecimientos del campus. Es cierto que tengo curiosidad, pero tengo la seria misión de ganar el Torneo de Selección del Distrito. No creo que tenga tiempo para pensar en nada más…

—Nada de «no» —sin embargo, la directora niega mi preocupación mientras cruza las piernas irreverentemente—.

»Piénsalo, Shinohara. La otra parte está tratando de aprovechar el Torneo de Selección del Distrito para hacerte algo, así que, si te quedas en el evento, les estarás dejando la puerta abierta. Ni siquiera tendrán que molestarse en buscarte, sabes… Además, ya te lo dije antes, ¿no? El autor intelectual de este incidente tiene una estrella de color. También es la Estrella Verde que se supone que obtendrás al ganar el Torneo de Selección del Distrito. Ku, ku, ku… Creo que entenderás lo que esto significa.

—… —las agitadas palabras de la directora me silencian.

… Sí, por supuesto que entiendo después de que me ha dicho esto. En resumen, «si quieres una estrella de color, ve a buscarla tú mismo»… En cualquier caso, en la actualidad no hay estrellas de color en Eimei que puedan ser dadas como recompensa del Torneo de Selección del Distrito. Si quiero conseguir una estrella en este evento, tengo que aceptar la petición de la directora.

Además…, como ha dicho la directora, si me niego a cooperar aquí, el «cerebro» me atacará sin miramientos. En ese caso, es mucho mejor matar dos pájaros de un tiro desde el principio.

—… Parece que estás listo, ¿eh?

—Bueno… Sí… De acuerdo, lo haré.

—Bien… Entonces, Shinohara, tienes tres misiones. Debes descubrir quién está tratando de intervenir en el Torneo de Selección del Distrito, recuperar la estrella de color robada y luego asegurar la victoria y solidificar tu posición del más fuerte en la Academy Island. Ku, ku, ku… Por supuesto, te apoyaré en la medida en que pueda —la directora dice en tono severo.

Así queda nuestro acuerdo: la premisa básica para ganar el Torneo de Selección del Distrito es que tengo que lidiar con el «interventor externo» y con el «ladrón de la estrella de color». No está claro si son distintos o el mismo criminal, pero, en cualquier caso, seguro que son muy problemáticos.

—Dime… Esa persona… —entonces un pensamiento cruza mi mente, y abro la boca—.

»Aparte de la intervención externa, probablemente fue un alumno el que robó la estrella de color, ¿no? De seguro utiliza algún tipo de fraude, pero, si es capaz de hacer algo tan sorprendente, prefiero que se convierta en mi colaborador…

—… Para. La otra parte es de los que no se preocupan por los medios. Acabarás recibiendo una patada en el trasero después.

—Ah… No, bueno, solo estoy bromeando. No lo dije en serio.

Sacudiendo la cabeza con una sonrisa amarga, me levanto lentamente del asiento.

No puedo evitar pensar que fue una tontería aceptar trabajo adicional para un evento que ya iba a ser una lucha… Pero, de nuevo, no podía dejar pasar una oportunidad tan grande. Este es el punto en el que tengo que esforzarme para convertirme en un verdadero siete estrellas.

Tengo que ganar el Torneo de Selección del Distrito y asegurar mi posición como el más fuerte en la Academy Island.

Completaré la misión de la directora, y conseguiré la tercera estrella de color después de la roja y la azul.

«No voy a dejar pasar ninguna… Sí, ¿cómo me haría llamar “el más fuerte” si no puedo hacer eso?». Como para inspirarme, curvo un poco la comisura derecha de la boca.

El plazo del Torneo de Selección del Distrito es exactamente una semana a partir de mañana.

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